Lista de contaminantes emergentes: los "contaminantes desconocidos"

Los contaminantes emergentes han surgido en los últimos años en las aguas de los ríos y de los mares. Se trata de sustancias contaminantes de pequeño tamaño, pero su presencia resulta enormemente perjudicial para el agua y, por extensión, para el ser humano.

Los contaminantes emergentes, en aumento

Los contaminantes emergentes son compuestos cuyo vertido en el agua puede suponer un grave problema sanitario y ambiental. No están todavía lo suficientemente investigados ni regulados, pero el desarrollo en los últimos años de mejores métodos de análisis ha permitido encontrar su presencia en las aguas.
El futuro de estos contaminantes en el agua parece ir en aumento, dada la extensión cada vez mayor del uso de sus fuentes, como fármacos, plásticos y otras sustancias químicas. Aunque estos contaminantes emergentes son de un tamaño reducido, su impacto en el medio ambiente y en las personas es enorme.
Estos contaminantes han sido empleados desde hace mucho tiempo y su presencia en el agua no es nueva. A pesar de que sus efectos sobre el ser humano y la biodiversidad no se han conocido hasta los últimos años, estos se llevan produciendo desde tiempo atrás.

Tipos de contaminantes emergentes

Los contaminantes emergentes suelen aparecer en aguas residuales, ríos y acuíferos. Las fuentes de emisiones son variadas, siendo las principales la agricultura, la ganadería y una mala gestión de los residuos tóxicos por parte de la actividad humana. Aunque algunos de estos contaminantes no han sido todavía detectados, sí se ha logrado clasificar un elevado número de ellos:

  • Medicamentos que al caducar son desechados de forma inadecuada a través de los retretes, lavabos o en la basura normal, cuando deben ser llevados a puntos limpios de recogida de medicamentos.
  • Pesticidas o plaguicidas.
  • Productos farmacéuticos con aplicación cutánea, como cremas, pomadas y lociones. Aquellos restos que no son absorbidos por la piel contaminan las aguas superficiales.
  • Productos de higiene personal (PPCP): perfumes, protectores solares, maquillaje…
  • Nanopartículas de plata, oro y óxidos metálicos que proceden de actividades industriales.
  • Drogas ilegales como la cocaína, la heroína o las anfetaminas.
  • Disruptores endocrinos u hormonales.
  • Plastificantes y aditivos industriales.
  • Microplásticos

contaminantes emergentes

¿Cómo nos afectan los microcontaminantes?

Sobre los contaminantes emergentes todavía existe un cierto desconocimiento en cuanto a los riesgos que suponen para la salud de las personas, la biodiversidad y el medio ambiente.
Sin embargo, sí se sabe que estos microcontaminantes no se pueden eliminar en las estaciones depuradoras donde se realizan los tratamientos de las aguas residuales, ya que pueden acumularse en medios acuáticos naturales. Una vez que llegan ahí, provocan daños y efectos negativos al equilibrio de los ecosistemas y en las especies que estos albergan.
Este desconocimiento ha impulsado diferentes líneas de investigación en organismos como la OMS, la EPA o la Comisión Europea de cara a estudiar los efectos de los contaminantes emergentes y encontrar soluciones a su presencia en las aguas.

¿Cómo afectan a la contaminación del agua?

Los contaminantes emergentes son una parte de un problema más amplio que afecta a la contaminación del agua en general, cuyas causas están relacionadas con el origen de los agentes que la contaminan:

  • Origen doméstico: aguas domésticas que provienen de núcleos urbanos y contienen sustancias procedentes de la actividad humana.
  • Origen agrícola y ganadero: producto del riego y de otras labores, como las actividades de limpieza ganadera.
  • Origen industrial: proceden de restos de agua utilizada para cualquier actividad de las diferentes industrias.
  • Origen pluvial: el agua de la lluvia arrastra toda la suciedad que encuentra a su paso, cuya procedencia puede ser de cualquiera de los tres orígenes anteriores.
  • Origen fluvial: los vertidos de petróleo, accidentales o no.

 



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