Charles Darwin, el padre de la evolución

Charles Darwin (1809 –1882) revolucionó la biología y sus estudios e investigaciones han supuesto grandes avances para la ciencia. Fue el padre de la Teoría de la Evolución en la que explica gran parte de lo que actualmente sabemos sobre la vida en la Tierra.

El 12 de febrero se celebra el Día de Charles Darwin, una celebración que conmemora el nacimiento de este celebre científico inglés. Este día tiene el objetivo de dar a conocer a uno de los científicos más importantes del siglo XIX y sus grandes aportaciones en el campo de la biología y la ciencia, principalmente, por definir el origen de las especies.

Darwin era un amante de la naturaleza y, desde niño, se sumergía en conocer la vida y comportamiento de los animales. Lo que no sabía entonces es que, esta curiosidad, le haría convertirse en uno de los padres de la evolución y concluiría que todas las especies, incluyendo el ser humano, tienen un mismo origen.

Tras acabar sus estudios, se embarcó como naturalista en el reconocido barco HMS Beagle con el que inició una expedición científica alrededor del mundo. El viaje duró cinco años y sirvió para que Darwin recopilará la mayor parte de datos e informaciones que, posteriormente, formaron parte de sus hallazgos.

El origen de las especies

La obra “Ensayo sobre el principio de población” de Thomas Robert Malthus fue clave para el desarrollo de su famosa Teoría de la Evolución de Especies. En un primer momento, y una vez Darwin finalizó su teoría, tuvo miedo de hacerla pública por las posibles repercusiones que tendría por parte de los más conservadores.

Pasados 20 años y una carta del naturalista Alfred Russel Wallace hizo que Darwin se decidiera por publicar sus hallazgos. La primera edición de su obra tenía un nombre mucho más largo que el que conocemos: “El origen de las especies mediante la selección natural o la conservación de las razas favorecidas en la lucha por la vida”.  No fue hasta su sexta edición cuando se renombró al actual: “El origen de las especies”.

A lo largo de esta obra, Darwin explicó la teoría científica que avalaba que todas las especies animales evolucionan durante el transcurso de las generaciones mediante un proceso denominado, selección natural.

Charles Darwin realizó un estudio de las especies que habitaban en las Islas Galápagos y las comparó con aquellas que vivían en islas cercanas. Las diferencias que surgían entre estas se debían a una adaptación al medio tras el paso del tiempo que, incluso, podría originar la creación de una nueva especie.

La selección natural es el punto clave de su obra. El científico y naturalista inglés expone que la supervivencia de aquellas especies más fuerte radica en su capacidad de adaptarse al medio ambiente y la reproducción de éstas con mayor facilidad. En cambio, aquellos especímenes más débiles no consiguen procrear y por tanto, su material genético no se traspasa a una segunda generación provocando así su desaparición.

Charles Darwin y su vínculo con el agua

Durante aquel viaje en barco provocó que Darwin desarrollase una estrecha relación con los mares y océanos. Esto hizo que gran parte de sus aportaciones estuvieran muy vinculadas con la oceanografía y la biología marina.

Gracias a sus observaciones, Darwin logró describir la formación y comportamiento de las corrientes de agua fría en las costas del Perú. Además de esto, realizó un importante estudio de la estructura y distribución de los arrecifes coralinos donde aportó información de gran valor sobre el origen de los atolones.

El fondo marino y sus ricos ecosistemas fueron otra de las pasiones de Darwin. Entre 1846 y 1854 dio a conocer una extensa monografía sobre los cirripíedos que ayudó a sentar las bases del estudio de estos crustáceos y que, a día de hoy, sigue siendo bibliografía obligada.

¿Qué pensaría Charles Darwin sobre la pandemia mundial de la Covid-19 que azota al mundo? Fernando Valladares, doctor en Biología, científico del Consejo Superior de Investigaciones Científicas en el Museo Nacional de Ciencias Natural, nos explica en esta Master Class qué dos cosas causarían gran impacto en el científico si pudiera conocer lo que ocurre en nuestro día a día.