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El valor del agua y su vinculación social y económica

15 de Julio de 2014
En pleno siglo XVIII, Adam Smith planteó la paradoja entre el valor del diamante y el agua. La finalidad de esta paradoja era un análisis del valor de las cosas y para ello se escogieron dos bienes con utilidades completamente contrapuestas.

Por un lado el agua, con una elevada utilidad pero menospreciada entonces por la sociedad y vendida tremendamente barata. Y por el otro, los diamantes, con una utilidad prácticamente nula y con un precio de mercado elevadísimo.

Veamos qué nos explica la paradoja: Aunque la utilidad ‘total’ general del agua es mayor que la de los diamantes, la utilidad ‘marginal’ es inferior debido a su relativa abundancia, que se contrapone con la limitada reserva que existe de los diamantes. Sin embargo, es la sociedad la que valora el agua dependiendo de su escasez o su abundancia.

Y aquí entra la Economía, es decir, esta Ciencia Social que estudia el comportamiento económico de los individuos. Uno de sus principales objetivos es analizar con precisión la distribución de los recursos escasos para poder satisfacer las necesidades de los seres humanos.

La pregunta ahora es. ¿Es el agua hoy en día un recurso abundante como entonces, o escaso? ¿Cuál es el valor del agua hoy? ¿Vemos hoy el agua de la misma manera que la veían los contemporáneos a Adam Smith? Hoy más que nunca, el agua se considera un bien básico de consumo para todos los seres humanos. Es una pieza clave para la vida en la Tierra y esencial para la existencia de la riqueza de un país.

Por este motivo, es importante que tengamos una nueva valoración del agua. Pero esta tarea no es tan fácil como puede parecer en un primer momento. Si la valoración es puramente económica, el estudio se centra en los costes y beneficios que se extraen del uso del agua en el sector agrario, industrial y en el de servicios. Es decir, si se valorara solamente como un recurso productivo quedarían fuera aspectos tan importantes como el valor ambiental o social.

La Tierra está formada por ¾ partes de agua, mayoritariamente salada. Sólo el 3% es agua dulce y gran parte se encuentra en estado sólido, en forma de glaciares y en los polos, y otro tanto está en acuíferos subterráneos, lagos y ríos. Sólo el 0,014% es accesible para uso humano. Nadie pone en duda que los efectos del cambio climático sobre el vital elemento son importantes, así como el exponencial incremento de la población mundial, con lo que conlleva el uso de agua para el día a día y para la producción energética o de bienes de consumo.

Así pues, economistas y sociedad del siglo XXI tenemos un nuevo reto por delante: “Renovar el valor de nuestra agua y quererla como si cada gota fuera un diamante”.

ACERCA DEL AUTOR

Laura Rodríguez

Doctora en Ciencias Económicas y Empresariales por la UNED. Es técnico-investigador de la Cátedra Aquae de Economía del Agua, de Fundación Aquae.

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