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Conoce si realmente el koala está en peligro de extinción

Los incendios de Australia dejaron imágenes de miles de hectáreas ardiendo. Las llamas afectaron a bosques, casas e, incluso, a hábitats marinos e impactaron en la vida de personas y animales. Dentro de estos últimos, el koala ocupa un gran protagonismo por ser tan icónico de Australia y por las informaciones que apuntaban a que está en peligro de extinción.

Meses antes de que se iniciase la temporada de incendios en Australia, más pronto de lo normal, ya se había hablado de que los koalas se encontraban “funcionalmente extintos”. Este término hace referencia a que una especie en particular ha reducido su población, lo que provoca que ya no desempeñe una función importante en el ecosistema. ¿Se encuentra el koala en peligro de extinción?

El koala tiene una gran importancia dentro del ecosistema australiano, dado que durante millones de años ha sido clave para la salud de los bosques de eucalipto. Esto se debe a que comen las hojas superiores de estos árboles y que sus excrementos ayudan al reciclaje de nutrientes en el suelo. Por tanto, si la población de koalas desciende y deja de ejecutar esas funciones en su ecosistema, este se resiente.

De ahí provenía la afirmación de que el koala está “funcionalmente extinto” por parte de la organización Australian Koala Foundation (AKF) cuando emitió un comunicado en el que calculaba que no habría más de 80.000 koalas en el país. ¿Esta cifra coloca al koala en peligro de extinción? Aunque se debe tener en cuenta que se trata de una especie, por lo general, complicada de cuantificar.

Los incendios agravan la situación del koala

Con los incendios de Australia la información anterior se sumó a las imágenes en las que se podía ver a koalas indefensos ante las llamas cuando eran rescatados.

Los koalas son especialmente vulnerables ante los incendios porque su única salida es escalar hacia las copas de los eucaliptos, árboles en los que viven. Una forma de defenderse que, en caso de incendios masivos como los que han asolado Australia últimamente, parece escasa.

Los eucaliptos son árboles que se adaptan bien al fuego, volviendo a germinar y brotar poco tiempo después de haber sufrido el fuego. Además, debido a su altura, ante un incendio normal su parte alta suele quedar intacta, por lo que los koalas pueden refugiarse allí. El problema reside en que esta temporada de incendios las llamas han alcanzado una mayor extensión y se han alargado tanto en el tiempo que han acabado por llegar a las copas de los eucaliptos.

Conoce si realmente el koala está en peligro de extinción

Una exageración perjudicial

A partir de esa situación, se comenzaron a difundir informaciones en medios de comunicación y redes sociales hablando no ya de “funcionalmente extinto”, sino directamente de que el koala estaba “en peligro de extinción”.

Sí parece haber unanimidad al declarar que los koalas es una especie vulnerable a la extinción, la categoría anterior a estar en peligro de extinción. También que durante los incendios se hallaron entre 350 y 1000 koalas muertos.

Chris Johnson, profesor de conservación de fauna en la Universidad de Tasmania, declaró que “no se verá la extinción de los koalas de manera rápida. Si bien es cierto que la población de koalas seguirá descendiendo debido a motivos interrelacionados, no ha llegado el momento en que lo haga por un solo motivo como los incendios”.

Para algunos expertos la exageración con respecto a la extinción de los koalas puede ser más perjudicial que beneficiosa, dado que podría reducir las ayudas y los esfuerzos para su conservación. En otras palabras, ante algo irremediable, se podría tirar la toalla, cuando todavía hay mucho por hacer para ayudar a la especie.

Por lo tanto, ¿los koalas se extinguirán pronto?

La Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, la autoridad sobre el estado de conservación de las especies del mundo asegura que la población de koalas está en proceso de disminución y que por tanto es vulnerable. Pero no está en peligro.

En 2016 lo expertos calculaban una población de alrededor de 330.000 koalas, lo cual representaba un descenso promedio de un 24% de la población con respecto a tres generaciones previas.

Desde entonces, y aunque es una población que, por diferentes motivos, incluidos los incendios, ha disminuido, se sigue estimando la presencia de miles de koalas, pero resulta muy complicado concretar un número. Esto se debe a que es una especie que se encuentra en diferentes regiones de Australia a lo largo de un territorio muy amplio.

Pero si está claro que es una especie vulnerable a la extinción, aunque todavía no ha pasado a la siguiente fase, la realmente preocupante y peligrosa para la supervivencia de la especie.

 


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