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El primer Premio Nobel de Medicina fue galardonado por descubrir un suero contra la difteria

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Emil Adolf von Behring, que recibió el galardón en 1901, era conocido como el salvador de los soldados por sus trabajos de inmunización frente al tétanos durante la primera guerra mundial.

Emil Adolf von Behering, primer Premio Nobel de Medicina

Hace unos días se ha hecho público el nombre de los ganadores del Premio Nobel de Medicina de este año que reconoce el trabajo de los científicos estadounidenses Jeffrey C. Hall, Michael Rosbash y Michael W. Young sobre los mecanismos moleculares que controlan el ritmo circadiano o lo que comúnmente conocemos como "reloj biológico".

Pero el primer científico que recibió este prestigioso galardón fue Emil Adolf von Behring en 1901 por descubrir un suero contra la difteria. Nacido el 15 de marzo de 1854 en Hansdorf, localidad de la antigua Prusia Oriental, que actualmente corresponde con Ławice en Polonia. Fue el mayor de 13 hijos del segundo matrimonio de un profesor de colegio.

Este científico descubrió, en 1890, la antitoxina del tétanos junto con el bacteriólogo japonés Shibasaburo Kitasato. Descubrieron que al inyectar el suero sanguíneo de un animal afectado por el tétanos a otro se genera inmunidad a la enfermedad en el segundo. Comprobaron que los animales inmunizados contra el tétanos presentaban esta cualidad porque debían disponer de alguna sustancia capaz de controlar la infección.

En 1891 trataron con suero a una niña enferma de difteria salvando su vida. Esto le hizo sospechar a Behring la existencia de unas sustancias, que llamó antitoxinas, que eliminaban las toxinas segregadas por las bacterias, lo que supuso un gran avance en el conocimiento de las defensas corporales.

Poco después hizo públicos los resultados de su trabajo sobre la aplicación del suero contra la difteria, en el que demostraba que el poder de resistencia a la enfermedad no reside en las células del cuerpo, sino en el suero sanguíneo libre de células.

Foto: Landau, Berlin. CC0 Public domain

Por este trabajo obtuvo el primer Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1901.En 1914 se fundó en Marburgo la compañía Behringwerke con el objetivo de desarrollar la investigación en el conocimiento y el tratamiento de las enfermedades infecciosas, tanto en humanos como en animales. El primer éxito de la compañía vino con el desarrollo de la inmunización frente al tétanos durante la primera guerra mundial, cuando a Behring se le dio el sobrenombre de "Salvador de los soldados".

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