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Australia

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Australia es un país de Oceanía. Según datos de 2011 vivían 21.5 millones de habitantes en sus 7.700.000 km² de superficie.  Los países más cercanos son Indonesia, Timor Oriental, Papúa Nueva Guinea, las Islas Salomón, Vanuatu, Nueva Zelanda y la dependencia francesa de Nueva Caledonia.



El país ocupa la principal masa continental de la plataforma llamada Sahul, además de algunas islas en los océanos Pacífico, Índico y Antártico.



La Gran Barrera de Coral, el arrecife de coral más extenso del mundo, se encuentra a una corta distancia de la costa noreste y se extiende por más de 2.000 kilómetros.



Una enorme parte del país es desértica o semiárida. Australia es el país habitado más seco y llano, y el que menos suelos fértiles posee. Excepto en Tasmania y la zona perhúmeda del extremo norte, la gran mayoría de los cursos de agua son en realidad paleocauces o uadis.



Aunque gran parte de Australia es desértica o semiárida, existe en ella una gran diversidad de hábitats, desde brezales alpinos a selvas lluviosas tropicales. Debido a factores muy diversos, como sus diferentes climas, o su aislamiento prolongado del resto de continentes, la biota australiana es única y diversa.



Alrededor del 85 % de las plantas con flor, el 84 % de los mamíferos, más del 45 % de las aves, y el 90 % de los peces de las zonas costeras templadas son endémicos. La fauna australiana es célebre por la presencia de llamativos marsupiales como canguros, koalas, wombats o el demonio de Tasmania, y monotremas como el ornitorrinco y los equidnas. También caracteriza a Australia, la abundancia extraordinaria de animales venenosos, gran parte de ellos letales para los seres humanos.



Existe una muy rica variedad de especies endémicas de legumbres que prosperan aún en suelos pobres en nutrientes gracias a su simbiosis con la bacteria Rhizobia, y hongos que hacen posible la micorriza.



Australia ha estado habitada desde hace más de cuarenta y dos mil años por los aborígenes australianos.



Los estromatolitos, presentes en el cratón de Pilbara, son algunos de los rastros de vida más antiguos sobre la superficie del planeta Tierra.



Foto: Corey Leopold



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