Río Colorado

El Río Colorado (Colorado River) es uno de los principales ríos (junto con el Río Grande) en el suroeste de los Estados Unidos y el norte de México.  Su longitud es aproximadamente de 2333 km.

El Río Colorado nace al pie de las Montañas Rocosas en el estado de Colorado. Desemboca en el golfo de California; actualmente el delta del río Colorado está dentro del área ecológica protegida por el gobierno mexicano. El río Colorado es el principal proveedor de agua de las zonas áridas de la cuenca que recorre; en algunos casos representa la única fuente de agua disponible.

La importancia del Río Colorado

Su curso ha formado una de las grandes maravillas de la naturaleza al esculpir una serie de cañones en el estado de Arizona. Hablamos del Gran Cañón del Colorado.

Conocido por sus cañones dramáticos, rápidos de aguas bravas y once Parques Nacionales de EE. UU, el río Colorado y sus afluentes son una fuente vital de agua para 40 millones de personas. El río y sus afluentes están controlados por un extenso sistema de presas, embalses y acueductos, que en la mayoría de los años desvían todo su caudal para riego agrícola y suministro de agua doméstica.

Historia del Río Colorado

Comenzando con pequeñas bandas de cazadores-recolectores nómadas, los nativos americanos han habitado la cuenca del río Colorado durante al menos 8.000 años. Hace entre 2,000 y 1,000 años, la cuenca fue el hogar de grandes civilizaciones agrícolas, consideradas algunas de las culturas indígenas más sofisticadas de América del Norte. Eventualmente declinaron debido a una combinación de sequía severa y malas prácticas de uso de la tierra.

La mayoría de los pueblos originarios que habitan la región hoy en día descienden de otros grupos que se asentaron allí a partir de hace unos 1.000 años. Los europeos entraron por primera vez en la cuenca del Colorado en el siglo XVI, cuando los exploradores de España comenzaron a cartografiar y reclamar el área. Mucho después se convirtió en parte de México tras su independencia en 1821.

La llegada de los colonos

Los primeros contactos entre europeos y nativos americanos se limitaban generalmente al comercio de pieles en las cabeceras. Eran interacciones comerciales esporádicas a lo largo de la parte baja del río. Después de que la mayor parte de la cuenca del río Colorado se convirtió en parte de los EE. UU. En 1846, gran parte del curso del río seguía siendo objeto de mitos y especulaciones. Varias expediciones trazaron el Colorado a mediados del siglo XIX, una de las cuales, dirigida por John Wesley Powell, fue la primera en recorrer los rápidos del Gran Cañón.

Los exploradores estadounidenses recopilaron información valiosa que luego se utilizó para desarrollar el río para la navegación y el suministro de agua. El asentamiento a gran escala de la cuenca baja comenzó a mediados y fines del siglo XIX. Se introdujeron los barcos de vapor. Estos proporcionaban transporte desde el Golfo de California hasta los desembarcos a lo largo del río que se unían a caminos de carromatos hacia el interior. A partir de la década de 1860, las reservas de oro y plata atrajeron a los buscadores a la cuenca superior del río Colorado.

La sobreexplotación del río

Su gran caudal y pendiente pronunciada se utilizan para generar energía hidroeléctrica. Sus principales presas regulan las demandas de energía en picos en gran parte del Intermountain West. El consumo intensivo de agua ha secado los 160 km más bajos del río cerca del Golfo de California. El Río Colorado rara vez ha llegado al mar desde la década de 1960.

El movimiento ambiental en el suroeste de Estados Unidos se ha opuesto a la construcción de presas y la desviación del sistema del río Colorado debido a los efectos perjudiciales sobre la ecología y la belleza natural del río y sus afluentes. Durante la construcción de la presa Glen Canyon, las organizaciones ambientales se comprometieron a bloquear cualquier desarrollo futuro del río. Una serie de propuestas posteriores de presas y acueductos fueron rechazadas por la oposición ciudadana. A medida que la demanda de agua del río Colorado sigue aumentando, el nivel de desarrollo humano y control del río sigue generando controversia.

El Río Colorado nace al pie de las Montañas Rocosas y desemboca en el golfo de California.

Fotografía: río Colorado cerca de Page, Arizona
Autor: Adrille / Wikipedia