Qué es la energía hidráulica y cómo funciona

La energía hidráulica es un tipo de energía renovable de alto rendimiento energético que aprovecha la energía cinética de la corriente del agua. Esto se traduce en que el coste de generación de electricidad es muy bajo. Pero su uso no está más extendido ya que solo se puede producir en lugares muy determinados.

La energía hidráulica es uno de los grandes avances en la producción energética que aprovechan los recursos naturales para generar electricidad. En este artículo te contamos qué es la energía hidráulica y cómo funciona el sistema que permite utilizar el agua como fuente de energía.

Qué es la energía hidráulica

En síntesis, la energía hidráulica permite generar electricidad a partir de la actividad cinegética del agua. Es decir, utiliza el agua en movimiento para generar electricidad.

La energía hidráulica es un tipo de energía totalmente ecológica ya que es limpia y no produce emisiones tóxicas. Los embalses no solo se construyen para almacenar agua para el consumo humano o para el riego. También se aprovechan para generar energía hidráulica.

El agua que utilizan las centrales de energía hidráulica proviene fundamentalmente presas, que pueden construirse aprovechando desniveles geológicos. Pero hay otro elemento fundamental que debemos tener en cuenta cuando hablamos de las centrales de energía hidráulica. Éstas deben estar situadas en lugares donde haya lluvia, porque ésta resulta esencial en el proceso de generación de este tipo de energía.

La lluvia crea y aumenta el caudal de ríos y arroyos. También éstos ven incrementado su caudal debido al deshielo que se produce en colinas o montañas con la llegada de las buenas temperaturas. El agua en movimiento de esas corrientes de agua contiene una gran cantidad de energía. La energía hidráulica utiliza el poder cinegético del agua para la generación de electricidad.

Cómo funciona una central de energía hidráulica

La corriente de agua de la que hablábamos puede ser modulada por las compuertas de una presa situada en un río. La cantidad de energía que produce puede ser regulada según la altura desde la que caiga el agua o el caudal de la misma. Al elevar las compuertas, el agua cae sobre las aspas de la turbina y la hace girar. A su vez, las turbinas están conectadas con un alternador o generador eléctrico que permite que se genere electricidad.

La energía hidroeléctrica es una de las más rentables. La inversión inicial de construcción es elevada. No obstante, los gastos de mantenimiento de este tipo de infraestructuras son bajos.

Un poco de historia

El origen de la energía hidráulica tal y como se conoce en la actualidad tuvo lugar a comienzos de la Revolución Industrial. De hecho, la primera central hidroeléctrica moderna se construyó en 1880 en Gran Bretaña. A simple vista, puede parecer que esta fuente de energía renovable es una invención relativamente reciente. Pero no lo es. De hecho, las bases del funcionamiento de la energía hidráulica se asentaron en la antigüedad. Las primeras civilizaciones en utilizar este tipo de generación eléctrica fueron la griega y la china. Estas culturas usaban el agua para accionar sus molinos o en para fabricar de papel.

Volviendo al siglo XIX, después de la construcción de la primera central hidroeléctrica moderna en Northumberland, la hidroelectricidad comenzaría a utilizarse rápidamente para suplir la gran demanda de energía derivada del proceso de industrialización. Poco después de la apertura de la central inglesa, este tipo de energía empezaría a utilizarse en las cataratas del Niágara para alimentar el alumbrado público. A finales del siglo había más de 200 centrales hidroeléctricas en Estados Unidos y Canadá. Con el auge económico derivado de la Revolución Industrial se produjo la invención del generación eléctrico, uno de los avances tecnológicos más importantes en cuestiones de generación energética.

Debido a que la explotación de este recurso natural como fuente de energía estuvo inicialmente muy vinculado a los gobiernos, pronto aparecieron las primeras aplicaciones en la industria privada. Es el caso de las plantas transformadoras de aluminio en Escocia o Surinam.

 

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Fotografía: Energía hidroeléctrica/ CCo Public Domain