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Las criaturas acuáticas extintas más extrañas

El agua es el origen de la vida. Se calcula que hace unos 4.000 millones de años aparecieron los primeros organismos unicelulares en los océanos de la Tierra. En esta Máster Class, el paleontólogo y divulgador científico conocido como Pakozoico nos descubre los animales extintos del mar más extraños y misteriosos que podrían haber habitado la tierra hace millones de años.

Iniciamos, junto a Francesc Gascó, un viaje a lo largo de la historia de la evolución. Comenzamos con esta Máster Class donde retrocedemos en el tiempo, concretamente, al periodo Cámbrico hace 540 millones de años. Un momento de nuestra historia donde se originó la vida de miles de especies y criaturas que aún siguen siendo todo un misterio.

¿Qué paso en el periodo cámbrico?

El periodo Cámbrico se incluye dentro de la Era Paleozoica en la que tuvo lugar la aparición de una gran diversidad de vida sobre la tierra que marcó la existencia de los principales grupos de animales presentes en la actualidad.

Francesc Gascó explica que, durante décadas, desde el nacimiento de la paleontología como ciencia, se tenia el Cámbrico como el punto de origen de la vida. Esto provocó que no hubiera interés en buscar posibles fósiles en rocas más antiguas de un periodo anterior. Y no solo eso, sino que aquellos fósiles más antiguos directamente se interpretaran como pertenecientes al Cámbrico.

Pero, ¿hubo vida antes del cámbrico?

Fue con el descubrimiento de un fósil de una criatura llamada “Charnia”, cuando se empezó a tomar en serio la idea de que, antes del Cámbrico, podría haber existido vida en nuestro planeta y además, podríamos tener registro de esta. En este momento, explica Gascó, se empezó a reevaluar hallazgos anteriores y a investigar qué clase de vida hubo antes de la explosión del Cámbrico.

A la fauna o biota de este período se la conoce como “Ediacárica”, en honor a las colinas de Ediacara en Australia. Fue allí donde se encontraron los primeros fósiles más importantes que dieron forma al conjunto de la fauna del lugar. Estos hallazgos resultaron ser asombrosos. Se trataba de criaturas nunca vistas antes por el ser humano, eran similares a las medusas y estaban formadas por un cuerpo blando y simple, afirma el paleontólogo.

Animales extintos de las profundidades marinas 

Con el Cámbrico aparecen, no solo los grandes grupos de animales extintos que dan origen a las especies que conocemos hoy en día, sino también muchos otros que solo existieron en este periodo de tiempo y que acabaron desapareciendo.

Gascó explica que, durante el Cámbrico, “los mares se llenaron de formas de vida súper dispares: ramoneadores, – nadadores, depredadores”. Pero no solo eso, fue en este momento cuando se empezaron a ver como las criaturas marinas se armaban con caparazones, pinzas tentáculos, probóscides, ojos…  A lo que Pakozoiko añade: “algunos de los animales extintos de este período parece que lo tienen todo junto. Una auténtica locura”.

Gran parte de los animales extintos de esta época están considerados los ancestros primitivos del linaje de los antrópodos, al que pertenecen las gambas, los insectos, las arañas. Uno de estos ancestros es las opabinia o anomalocaris de los que se conocen varios géneros y especies relacionadas. Estos animales extintos fueron los grandes depredadores de su tiempo.

La era paleozoica hizo que las criaturas que vivían en los mares se diversificaran y dieran lugar a la evolución de una serie de nuevas especies muy peculiares. Es el caso, por ejemplo, de los placodermos, considerados los primeros peces con mandíbulas. Tenían la parte anterior de su cuerpo cubierta por unas placas de hueso muy duras y además, sus mandíbulas estaban formadas por dientes afilados capaces de acabar con la vida de cualquier animal que se cruzara en su camino.

El divulgador detalla que, desde el Silúrico, se venían diversificando todos los grupos de peces, tanto óseos como cartilaginosos, pero monstruos marinos como los del Cámbrico tardaríamos años en volver a encontrarnos por nuestras profundidades. Y es que fue en el periodo Carbonífero cuando apareció uno de los animales extintos más extraños hasta la fecha. Se le conoce como el monstruo Tully, un animal alargado cuyos ojos se encontraban al final de sus antenas.

El Tullimonstrum es uno de los animales más raros que se han descubierto, tanto es así que todavía no existe una definición clara  sobre su origen y morfología.

Si quieres seguir viajando en la historia del origen y evolución de la vida en la Tierra, puedes ver la segunda parte de esta serie de vídeos en las Francesc Gascó nos descubre las criaturas extintas más extrañas que han vivido en nuestro planeta.

ACERCA DEL AUTOR

Francesc Gascó
Es licenciado en Biología por la Universitat de València  y Doctor en Paleontología por la Universidad Autónoma de Madrid. Desde 2006, se dedica a la divulgación científica en su canal de Youtube Pakozoiko. Además, Francesc investiga sobre paleohistología de arcosaurios fósiles en el Grupo de Biología Evolutiva de la UNED.