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El ser vivo con mayor potencia eléctrica

Hasta la fecha, se creía que tan solo había una especie de anguila eléctrica. Sin embargo, un estudio reciente ha demostrado, midiendo su voltaje, que en verdad son tres especies. Y que una de ellas posee una capacidad de descarga de 860 voltios, convirtiéndose en el ser vivo con mayor potencia eléctrica registrada.

El naturalista sueco Carlos Linneo describió por primera vez, en 1766, a la anguila eléctrica -Electrophorus electricus- del río Amazonas. Dado su tamaño y a que su morfología era muy particular para poder producir electricidad, se había asumido que existía una sola especie de este pez de río. Sin embargo, en realidad, se trata de tres especies distintas: ‘Electrophorus electricus’, ‘Electrophorus voltai’ y ‘Electrophorus varii’.

Un equipo de científicos del Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsoniano de Washington, con David de Santana a la cabeza, examinaron un total de 107 ejemplares de anguila eléctrica de toda la Amazonía para determinar si era la única especie. Para la investigación usaron datos del ADN mitocondrial y nuclear, de morfología y distribución geográfica y ecológica hasta concluir que en realidad se dividen en las tres especies mencionadas.

 

Un hábitat para cada especie

Los resultados de la investigación muestran que cada una habita diferentes regiones: la ‘Electrophorus electricus’ se encuentra en el Macizo Guayanés; la ‘Electrophorus voltai’ en el Macizo Brasieleño; y la ‘Electrophorus varii’, en la cuenca del Amazonas en tierras bajas.

Otro descubrimiento fue que la anguila ‘Electrophorus voltai’ puede producir una descarga eléctrica de hasta 860 voltios, por encima de los 650 voltios registrados anteriormente para la ‘Electrophorus electricus’.

Santana ha destacada que “la identificación de estas dos nuevas especies de anguila eléctrica pone de relieve cuánto queda por descubrir en el interior de la selva amazónica, uno de los puntos críticos de biodiversidad de la Tierra, así como la importancia de proteger y preservar este entorno amenazado”.

Identificar a una especie por el voltaje

La investigación abre nuevas vías de investigación alrededor del origen y la producción de descargas eléctricas en otras especies de peces, dado que se utilizó, por primera vez para identificar a una especie, el voltaje como criterio clave de diferenciación. Durante las mediciones utilizaron un voltímetro, registrando una descarga de 860 voltios, la más alta encontrada en cualquier animal, para una muestra de ‘Electrophorus voltai’.

Su nombre rinde homenaje al físico italiano Alessandro Volta, que inventó la batería eléctrica en 1799, precisamente, basando su diseño en la anguila eléctrica.