¿Qué es una planta depuradora?

Realiza una visita virtual a una planta de depuración de las aguas sucias. Descubre cómo funciona y que pasos siguen las aguas residuales para ser saneadas.

Una depuradora, planta depuradora, estación depuradora o EDAR (Estación Depuradora de Aigües Residuales) es una instalación donde el agua usada en actividades humanas es sometida a un proceso en el cual, por medio de la combinación de varios tratamientos físicos, químicos y/o biológicos, se eliminan la materia en suspensión y algunas sustancias disueltas.

El agua obtenida no es bastante pura para beber, pero sí para devolver al medio sin malograrlo. Para preparar el agua por el consumo humano, nos hace falta una planta potabilizadora.

Los diferentes tipos de depuradora

Depuradoras físicas: se utilizan procesos físicos y químicos para limpiar el agua.
Depuradoras biológicas: además de los procesos físicos y químicos, se utilizan seres vivos (bacterias) para mejorar la depuración del agua.
La actividad desarrollada por una depuradora forma parte del ciclo urbano del agua.

Las actividades humanas ensucian el agua. Cuando te lavas las manos, estás utilizando detergentes que contaminan el agua. El mismo podemos decir de las otras actividades o funciones del hogar, lavar ropa, regar plantas, etc.

El agua que se suelta al alcantarillado contiene sustancias contaminantes y residuos orgánicos y, por eso, tenemos que limpiarla antes de entrar en el mar, a ríos, etc. Todas estas actividades se realizan a las plantas depuradoras.

Tratamiento del agua usada en una depuradora

Tratamiento primario

En los decantadores primarios, por medios físicos, se separa una parte de la materia en suspensión. Los desechos se depositan en el fondo de estos depósitos y forman los barros primarios.

Consiste en la separación de los sólidos que no se hayan retirado en la fase anterior mediante procesos fisicoquímicos, como son la flotación, la sedimentación y la coagulación. En la depuradora, se hace una decantación en grandes tanques circulares o rectangulares a los cuales se añaden productos químicos, como, por ejemplo, sales metálicas e iones, que se combinan con los sólidos con suspensión y crean agregados más gordos, que flotan y se pueden retirar.

Fluctuación

En la floculación se añaden ciertas sustancias al agua usada para separar tanto los restos de alimentos y excrementos como las partículas que todavía quedan en suspensión, detergentes, etc. Cuando hay una gran afluencia de caudal o una fuerte contaminación, se añaden floculantesː compuestos químicos para agrupar en grumos las sustancias en suspensión. Es el que se denomina floculación. De este modo se favorece la decantación. En la floculación también se eliminan iones de aluminio que son muy tóxicos.

Hay dos tipos de floculación: Floculación biológica: Se lleva a cabo mediante microorganismos, que utilizan los restos orgánicos como alimento. Floculación fisicoquímica: Es realizada por ciertos productos químicos y físicos, esto origina la formación de flóculos, que son pequeñas acumulaciones que concentran parte de los elementos en suspensión, emulsión o disolución.

Tratamiento secundario

En esta parte del proceso de depuración se pretende la degradación de la materia orgánica disuelta: el agua pasa a un depósito llamado reactor biológico, donde se añaden unas bacterias que se nutren de materia orgánica. Este puede funcionar en tres variantes: medio aeróbico, anaeróbico y anóxico.

El reactor biológico contiene una ancha diversidad de microorganismos. Estos digieren la materia orgánica degradable produciendo dióxido de carbono en condiciones de aireació o metano en condiciones anaeróbicas o anóxicas.

Las plantas aeróbicas resultan menos agresivas para el medio, puesto que no se desprenden mercaptanos durante la digestión. Para facilitar el proceso, hay que bombear aire para suministrar a las bacterias el oxígeno que necesitan para vivir. En cambio las plantas anaeróbicas y anóxicas producen metano, hecho que las dota de mayor eficiencia energética, puesto que se puede utilizar para generar energía mediante su combustión.

Encarnación Rodríguez Hurtado

La Catedrática de Tecnología Ambiental en la Universidad Politécnica de Madrid Encarnación Rodríguez Hurtado, describe paso a paso cómo es el proceso de limpieza y depuración de aguas residuales en una depuradora. El objetivo de este proceso es que el agua sea reutilizada o simplemente “devuelta” a la naturaleza.

Recorre una planta depuradora a través de un detallado vídeo en 3D con explicaciones sobre las principales instalaciones.

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