El primer Premio Nobel de Medicina de la historia

Emil Adolf von Behring era conocido como el salvador de los soldados por sus trabajos de inmunización frente al tétanos durante la I Guerra Mundial. En 1901 recibió el científico alemán Premio Nobel de Fisiología o Medicina por descubrir un suero contra la difteria.

Breve biografía de Emil Adolf von Behring

Emil Adolf von Behring fue el primer científico en recibir el Premio Nobel de Medicina. Se le otorgó el prestigioso galardón en 1901 por descubrir un suero contra la difteria. Nacido el 15 de marzo de 1854 en Hansdorf, localidad de la antigua Prusia Oriental, que actualmente corresponde con Ławice en Polonia. Fue el mayor de 13 hijos del segundo matrimonio de un profesor de colegio.

Este científico descubrió, en 1890, la antitoxina del tétanos junto con el bacteriólogo japonés Shibasaburo Kitasato. Descubrieron que al inyectar el suero sanguíneo de un animal afectado por el tétanos a otro se genera inmunidad a la enfermedad en el segundo. Comprobaron que los animales inmunizados contra el tétanos presentaban esta cualidad porque debían disponer de alguna sustancia capaz de controlar la infección.

Salvador de los soldados

En 1891 trataron con suero a una niña enferma de difteria salvando su vida. Esto le hizo sospechar a Behring la existencia de unas sustancias, que llamó antitoxinas, que eliminaban las toxinas segregadas por las bacterias, lo que supuso un gran avance en el conocimiento de las defensas corporales.

Poco después hizo públicos los resultados de su trabajo sobre la aplicación del suero contra la difteria, en el que demostraba que el poder de resistencia a la enfermedad no reside en las células del cuerpo, sino en el suero sanguíneo libre de células.

Foto: Landau, Berlin. CC0 Public domain

Por este trabajo Emil Adolf von Behring  obtuvo el primer Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1901. En 1914 se fundó en Marburgo la compañía Behringwerke. El objetivo era desarrollar la investigación en el conocimiento y el tratamiento de las enfermedades infecciosas, tanto en humanos como en animales. El primer éxito de la compañía vino con el desarrollo de la inmunización frente al tétanos durante la primera guerra mundial, cuando a Behring se le dio el sobrenombre de “Salvador de los soldados”.

Otros reconocimientos

Emil von Behring recibió múltiples y prestigiosos reconocimientos por la contribución que realizó a la humanidad. Aparte de ser el receptro del primer Premio Nobel de Medicina, como su nombre indica, recibió el título nobiliario de von. Emil von Behring fue nombrado Caballero de Honor de la Legión francesa. También fue constituido miembro honorario de muchas sociedades de Rusia, Hungría, Italia, Turquia y Rumanía.

Cómo se otorga el Premio Nobel

El Premio Nobel de Fisiología o Medicina se concede, según la voluntad del inventor e industrial sueco Alfred Bernhard Nobel, “a quienes, durante el año anterior, hayan conferido el mayor beneficio a la humanidad” en los campos de la fisiología o la medicina. El galardón es otorgado por el Instituto Karolinska de Estocolmo.

Este premio es el reconocimiento más grande que un científico puede recibir en su campo. La entrega de premios siempre se realiza en Estocolmo en una ceremonia anual que se celebra el 10 de diciembre, aniversario de la muerte de Nobel.

El Comité del Premio Nobel otorga premios por logros destacados en química, economía, literatura, medicina, paz y física. El Parlamento noruego es el encargado de supervisar el proceso. Para ello, la Gran Asamblea selecciona cinco miembros para formar parte del Comité Nobel noruego, encargado de realizar las nominaciones.

Para que un científico pueda optar a este prestigioso galardón, los candidatos al premio deben recibir recomendaciones de un miembro de la Fundación Nobel con capacidad de ejercer como nominador. Los nominadores deben ocupar puestos de forma activa.

Siguientes receptores del Premio Nobel de Medicina

  • Ronald Ross (1902), por sentar las bases para prevenir la malaria. Ross demostró experimentalmente que ésta se transmite por la picadura del mosquito Anopheles.
  • Niels Ryberg Finsen (1903), por su contribución al tratamiento de las enfermedades con radiación de luz concentrada.
  • Ivan Petrovich Pavlov (1904), por esclarecer el funcionamiento del aparato digestivo.