Cataratas del Niágara: ¿demasiados turistas?

A lo largo de casi un kilómetro, las aguas del río Niágara, que comunica los lagos Erie y Ontario, se precipitan 50 metros hacia abajo dando lugar a un espectáculo que corta la respiración.

Las Cataratas del Niágara (Niagara Falls) es un grupo de tres cascadas en el extremo sur de Niagara Gorge, que atraviesa la frontera entre la provincia de Ontario en Canadá y el estado de Nueva York en los Estados Unidos. La más grande de las tres es Horseshoe Falls, también conocida como Canadian Falls, que se extiende a ambos lados de la frontera internacional de los dos países.

Las más pequeñas American Falls y Bridal Veil Falls se encuentran dentro de los Estados Unidos. Bridal Veil Falls está separada de Horseshoe Falls por Goat Island y de American Falls por Luna Island, con ambas islas situadas en Nueva York. Ubicadas en el río Niágara, que drena el lago Erie en el lago Ontario, las cataratas combinadas tienen la tasa de flujo más alta de cualquier cascada en América del Norte que tiene una caída vertical de más de 50 m. Durante las horas pico de turismo, más de 168.000 m3 de agua pasan por encima de la cresta de las cataratas cada minuto. Horseshoe Falls es la cascada más poderosa de América del Norte, medida por el caudal.

Geología

Las características que las convirtieron en las Cataratas del Niágara fueron creadas por la glaciación de Wisconsin hace unos 10.000 años. El retroceso de la capa de hielo dejó una gran cantidad de agua de deshielo que llenó las cuencas que los glaciares habían tallado, creando así los Grandes Lagos como los conocemos hoy. Los científicos postulan que hay un antiguo valle, St David’s Buried Gorge, enterrado por la deriva glacial, en la ubicación aproximada del actual Canal Welland.

Las cataratas del Niágara están en el centro a la derecha entre el lago Ontario y el lago Erie. Cuando el hielo se derritió, los Grandes Lagos superiores se vaciaron en el río Niágara, que siguió la topografía reordenada a través de la escarpa del Niágara. Con el tiempo, el río cortó un desfiladero a través del acantilado que mira al norte, o cuesta. Debido a las interacciones de tres formaciones rocosas importantes, el lecho rocoso no se erosionó de manera uniforme.

Con el tiempo, el río erosionó la capa blanda que sostenía las capas duras, socavando la dura capa de roca, que cedió en grandes trozos. Este proceso se repitió innumerables veces, y eventualmente excavó las cascadas. Sumergida en el río en el valle inferior, oculta a la vista, se encuentra la Formación Queenston (Ordovícico superior). Esta formación se compone de lutitas y areniscas finas. Las tres formaciones se establecieron en un mar antiguo, y sus diferencias de carácter se derivaron de las condiciones cambiantes dentro de ese mar.

Conservación de las Cataratas del Niágara

En la década de 1870, los turistas tenían acceso limitado a las Cataratas del Niágara. A menudo, tenían que pagar por echar un vistazo, y la industrialización amenazaba con dividir Goat Island para expandir aún más el desarrollo comercial. Otras invasiones industriales y la falta de acceso público llevaron a un movimiento de conservación en los Estados Unidos.

En 1879, la legislatura del estado de Nueva York encargó a Olmsted y James T. Gardner que examinaran las cataratas y crearan el documento más importante del movimiento de preservación del Niágara. Un “Informe especial sobre la preservación de las Cataratas del Niágara”. El informe abogó por la compra, restauración y preservación estatal a través de la propiedad pública de las tierras escénicas que rodean las Cataratas del Niágara. La restauración de la antigua belleza de las cataratas se describió en el informe como una “obligación sagrada para la humanidad”.

En 1883, el gobernador de Nueva York Grover Cleveland redactó una ley que autorizaba la adquisición de tierras para una reserva estatal en Niagara. La Niagara Falls Association , un grupo de ciudadanos privados fundado en 1882, organizó una gran campaña de envío de cartas y una campaña de petición en apoyo del parque. El profesor Charles Eliot Norton y Olmsted estuvieron entre los líderes de la campaña pública. Se sabe que el gobernador de Nueva York Alonzo Cornell se opuso.

Foto: Saffron Blaze

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