¿Qué es la eutrofización y cómo contamina el agua?

La eutrofización es uno de los procesos de contaminación más importantes de las aguas en ríos, lagos o embalses. Se produce cuando existe un exceso de nutrientes en el agua que proceden en su gran mayoría de la actividad del ser humano. Descubre qué es, cómo se produce y sus consecuencias.

¿Qué es la eutrofización y cómo se produce?

La eutrofización proviene del griego, y quiere decir “bien nutrido”. Consiste en el enriquecimiento de nutrientes, sobre todo nitrógeno y fósforo, en un ecosistema acuático. Este proceso contaminante comienza cuando el agua de un ecosistema acuático particular recibe un vertido de desechos que favorece el excesivo crecimiento de materia orgánica. Esto provoca un muy rápido crecimiento de algas y otras plantas verdes que cubre la superficie del agua.

En una primera fase de la eutrofización, la proliferación de algas provoca que la luz solar penetre hasta las capas más inferiores de los ecosistemas acuáticos. Como consecuencia, la vegetación muere al no poder llevar a cabo la fotosíntesis.

En una segunda fase, microorganismos como las bacterias se alimentan de la materia muerta y consumen el oxígeno necesario para sobrevivir de especies como los peces y los moluscos. Por otro lado, generan algas de carácter tóxicos y microorganismos patógenos que potencialmente podrían provocar enfermedades.

eutrofización

¿Cuáles son las causas de la eutrofización?

Sus principales causas y fuentes son:

  • Agricultura. A través de los fertilizantes de nitrógeno usados para abonar los cultivos que se filtran en la tierra y llegan a los ríos y las aguas subterráneas.
  • Ganadería. Los excrementos de los animales son ricos en nutrientes, ante todo en nitrógeno. Si no se gestiona de manera adecuada contaminan las aguas cercanas.
  • Residuos urbanos. Con residuos orgánicos e inorgánicos, como los detergentes con fosfatos
  • Actividad industrial. Mediante los vertidos de productos nitrogenados y fosfatados, entre otros muchos tóxicos.
  • Contaminación atmosférica. Las emisiones de óxidos de nitrógeno y azufre producen lluvia ácida en la atmósfera que al caer arroja nutrientes a las aguas.
  • Actividad forestal. Los residuos forestales que se abandonan en las aguas se degradan y aportan el nitrógeno y el resto de los nutrientes que la planta tenía de manera natural.

La eutrofización puede producirse también por causas naturales. Esto sucede como parte del proceso de envejecimiento de los lagos y otros ecosistemas acuático, y no tiene que ver con las actividades humanas. Cuando esto sucede, da lugar a la aparición de algas tóxicas que causan las mareas rojas, frecuentes, por ejemplo, en los esteros y en los mares cerrados en verano.

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¿Cuáles son sus consecuencias?

La primera consecuencia de la eutrofización es la sobrealimentación de plantas y otros organismos que durante su crecimiento y posterior putrefacción consumen una gran cantidad de oxígeno.

Otro grave efecto, surge cuando las algas producen y emiten productos tóxicos que pueden provocar la muerte de animales al consumirlas. Además, al hacerlo, se convierten en foco de infección para otras especies y para el ser humano.

El crecimiento de bacterias hace que se produzcan toxinas letales para pájaros y mamíferos que no se ven directamente afectados por la falta de oxígeno de las aguas, pero sí por la calidad del aire que respiran.

Una mayor presencia de algas por la eutrofización puede causar que vías fluviales que eran navegables dejen de serlo. Por otro lado, reducen o eliminan la producción piscícola de la zona contaminada.

También afecta a la calidad de las aguas. Esto se debe a que debido al aumento de la podredumbre y a que el oxígeno se agota, provoca que las aguas potables dejan de serlo, además de producir un olor nauseabundo que puede tener también pérdidas económicas y problemas respiratorios para quienes viven cerca de esas aguas.

La eutrofización es también una de las causas de la pérdida de biodiversidad y de la destrucción de los ecosistemas acuáticos. Además, potencian la presencia de especies invasoras que desplazan a las especies endémicas debido al cambio de condiciones del ecosistema.

 



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