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Río Tinto, el caudal marciano de España

El río Tinto es un río costero del sur de España, que discurre a lo largo de la provincia de Huelva, en Andalucía. Nace en la sierra de Padre Caro y tras recorrer casi 100 km llega hasta la ría de Huelva, donde se funde con el río Odiel.

El río es conocido por el color rojizo de sus aguas, que le da nombre. Durante muchos años se pensó que estas características del río se debían a la contaminación de la explotación minera. Un grupo de científicos investigó en la zona y concluyó que, aunque la mina tuvo una actividad impactante, la composición del río Tinto es fundamentalmente natural. Allí viven unos microorganismos llamados quimiolitotrofos, literalmente 'comepiedras', que no necesitan materia orgánica. Es decir, que pueden crecer oxidando minerales que son materia inorgánica.

Foto: Las aguas rojas del río Tinto, objeto de estudio de la NASA Autor: By Paco Naranjo Jiménez CC BY-SA 4.0

Los científicos han podido demostrar que antes de que el hombre explotara esta rica zona minera de la que se ha extraído abundante cobre, oro, plata y hierro, la cuenca minera tenía unas características muy particulares.

Las aguas del río tienen una química muy compleja. Sus aguas rojas se caracterizan por su pH muy ácido, con alto contenido en metales pesados: hierro mayoritariamente, cobre, cadmio, manganeso, etc. y a pesar de que es un ambiente extremo, en ellas viven representantes de todas las ramas del árbol de la vida. Se han encontrado bacterias y más de mil hongos, pero no hay peces. Los animales que viven en el río Tinto son unicelulares o pluricelulares.

A pocos centímetros de profundidad no hay oxígeno y las bacterias que se desarrollan tienen la capacidad de respirar férrico. Por eso, el color cambia en esa zona y es azulado o transparente.

Las circunstancias especiales del río Tinto han propiciado que la NASA lo escogiera como hábitat a estudiar por su posible similitud con el ambiente del planeta Marte.

El robot Opportunity encontró en Marte un mineral denominado jarosita. Se trata de un sulfato de hierro, potasio y sodio que sólo se sintetiza si hay agua (debe ser agua ácida y cargada de metales). El hecho de que el río Tinto fuera muy rico en jarosita despertó la atención de los científicos de la NASA, que comenzaron a desarrollar proyectos de investigación en esta zona.

El estudio, con participación del Consejo Superior de Investigaciones Científicas, ha confirmado la posibilidad de que determinados tipos de organismos puedan sobrevivir bajo las restrictivas condiciones del planeta Marte.

Ver también:
Agua en Marte
Marte, agua… ¿vida?
Agua interestelar

 


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