El tiburón de Groenlandia, entre los animales más longevos

El Somniosus microcephalus o tiburón de Groenlandia o tiburón boreal, es una especie de escualo que habita en las aguas del océano Ártico, considerado el pez de mayor tamaño de esta zona. Es, además, el considerado el animal vertebrado más longevo del mundo. ¿Sabes cuántos años pueden llegar a vivir?

Los tiburones son objeto de estudio de la ciencia porque sus rasgos fisiológicos son únicos en el reino animal y a menudo impactantes. Es el caso, por ejemplo, del tiburón ballena, considerado el pez más grande del mundo.

En esta ocasión nos adentraremos en la historia de uno de los animales más enigmáticos del que hay constancia. Hablamos del tiburón de Groenlandia, el animal más longevo del mundo. No obstante, existen ciertas incógnitas acerca de este misterioso animal que pueden cuestionar la rotundidad con la que podemos realizar dicha afirmación.

Características del tiburón de Groenlandia

Su longitud puede llegar a ser de seis metros de largo, con la peculiaridad de que tan solo crece un centímetro por año. Nadan muy lentamente en las aguas del norte del océano Atlántico y del glacial Ártico, cerca de Groenlandia e Islandia.

Una curiosidad de este tipo de tiburones se encuentra en que alcanzan la madurez sexual a los 150 años. Los expertos creen que esto se debe a que solo pueden conseguirlo cuando miden cuatro metros de largo. Por ello, si crecen tan solo un centímetro al año, deben esperar 150 años para poder reproducirse.

En agosto de 2016 se publicó en la revista Science un estudio a partir de las muestras de 28 tiburones hembras de esta especie. Todas ellas fueron pescadas de manera accidental. La conclusión fue que el tiburón de Groenlandia vive un mínimo de 272 años y un máximo de 512.

No obstante,  no ha podido demostrarse que exista ejemplar alguno que haya llegado a superar los cinco siglos de existencia. Aunque sí se conoce de la existencia de hembras que, como poco, han vivido esos 272 años. Se convirtierten, así, en la especie de vertebrado más longevo de la Tierra.

Intentos de estimar su longevidad

El famoso tiburón de Groenlandia que fue encontrado hace un par de años y que se anunció como una especie de 512 años. En realidad, no ha podido constatarse que esto sea así. Se pudo estimar, no obstante, su longitud media: más de cinco metros. Finalmente, su edad se estimó finalmente, en 392 años, convirtiéndose en uno de los animales más longevos del mundo.

Además de tener un ritmo de vida muy lento, el tiburón boreal posee una tasa de crecimiento bastante relajada. No obstante, a pesar de que se consideraba que podían vivir muchos años, no se había podido precisar o determinar su edad. A diferencia de otros tiburones –como el blanco, que posee un tejido calcificado que puede usarse para averiguar su edad–, el tiburón de Groenlandia es un escualo extremadamente blando. No posee en todo su cuerpo ninguna parte dura en la que se puedan depositar capas de crecimiento.

Avances en la investigación sobre el tiburón de Groenlandia

Pero encontraron la manera de poder averiguar algo sobre su edad a partir de sus ojos. La lente del ojo del tiburón está formada por un material que contiene proteínas metabólicamente inertes. Una vez sintetizadas en el cuerpo, estas proteínas no se renuevan más, permitiendo con ello una datación por radiocarbono. La datación por carbono no produce fechas exactas, pero se estimó que el ejemplar pudo haber nacido entre el 1501 y el 1744. Su fecha de nacimiento más probable es a principios del siglo XVII, convirtiéndose sin duda en uno de los animales más longevos del mundo.

A pesar de lo útiles que fueron los 28 tiburones que se sometieron a estudio, todos ellos murieron al quedarse atrapados por redes de pesca. Después de décadas sobreviviendo a todo tipo de transformaciones, acabaron cayendo en las manos del ser humano.