Sudáfrica: “la cuna de la humanidad”

Sudáfrica, oficialmente la República de Sudáfrica (RSA), es el país más austral de África. Con más de 59 millones de habitantes, es la 24a nación más poblada del mundo y cubre un área de 1.221.037 kilómetros cuadrados.

Sudáfrica es una república parlamentaria situada en el extremo sur de África. Su territorio tiene una superficie de 1.200.000 km² y está organizado en 9 provincias. Tres ciudades son las capitales del país: Pretoria, sede del poder ejecutivo; Bloemfontein, sede del poder judicial; y Ciudad del Cabo, sede del poder legislativo. Tiene 2.798 kilómetros de costa en los océanos Atlántico e Índico y comparte frontera con 6 países, uno de los cuales, Lesoto, está rodeado por el territorio sudafricano.

Sudáfrica es conocida como la nación del arco iris por su diversidad de culturas, etnias, idiomas -hay once idiomas oficiales- y creencias religiosas.

Historia de Sudáfrica

Sudáfrica contiene algunos de los sitios arqueológicos y de fósiles humanos más antiguos del mundo. Los arqueólogos han recuperado extensos restos fósiles de una serie de cuevas en la provincia de Gauteng. La zona, declarada Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, ha sido calificada como “la cuna de la humanidad”.

Los sitios incluyen Sterkfontein, uno de los sitios más ricos en fósiles de homínidos del mundo. Otros sitios incluyen Swartkrans, Gondolin Cave, Kromdraai, Coopers Cave y Malapa. Raymond Dart identificó el primer fósil de homínido descubierto en África, el Niño Taung (encontrado cerca de Taung) en 1924.

Otros restos de homínidos provienen de los sitios de Makapansgat en la provincia de Limpopo, Cornelia y Florisbad en la provincia de Free State, Border Cave en KwaZulu- Provincia de Natal, desembocadura del río Klasies en la provincia de Eastern Cape y Pinnacle Point, Elandsfontein y Die Kelders Cave en la provincia de Western Cape. Estos hallazgos sugieren que existieron varias especies de homínidos en Sudáfrica desde hace unos tres millones de años, comenzando con Australopithecus africanus

Le siguieron especies que incluyen Australopithecus sediba, Homo ergaster, Homo erectus, Homo rhodesiensis, Homo helmei, Homo naledi y los humanos modernos (Homo sapiens). Los seres humanos modernos han habitado el sur de África durante al menos 170.000 años. Varios investigadores han localizado herramientas de guijarros dentro del valle del río Vaal.

Biodiversidad de Sudáfrica 

Debido a la extensión del país, se dan climas muy variados: templado en el sur y las zonas altas, subtropical en el noroeste, y semiárido en la parte occidental del país. Sudáfrica cuenta con más de 20.000 plantas diferentes, que representan cerca del 10% de todas las especies conocidas del mundo, es un área particularmente rica en biodiversidad vegetal. 

Sudáfrica firmó el Convenio de Río sobre la Diversidad Biológica el 4 de junio de 1994 y pasó a ser parte en el convenio el 2 de noviembre de 1995. Posteriormente, elaboró ​​una estrategia y un plan de acción nacionales sobre diversidad biológica, que fue recibido por la convención el 7 de junio de 2006.

El país ocupa el sexto lugar entre los diecisiete países megadiversos del mundo. El ecoturismo en Sudáfrica se ha vuelto más frecuente en los últimos años, como un posible método para mantener y mejorar la biodiversidad.

Flora

Las proteas son un género exclusivo del extremo sur de África, de las cuales existen alrededor de 130 especies diferentes en este país. La pradera es el bioma prevalente en el país, especialmente en el Highveld, con un paisaje típico de pastos, arbustos bajos y acacias. 

Sudáfrica ha perdido una extensa superficie de hábitat natural en las últimas cuatro décadas, debido a la sobrepoblación, a los patrones descontrolados de desarrollo y a la deforestación del siglo XIX. Actualmente los árboles de maderas nobles en Sudáfrica como el Podocarpus latifolius, el Ocotea bullata y el Olea laurifolia se encuentran bajo la protección gubernamental de Pretoria. 

Fauna

En el Bushveld, la sabana arbolada, se encuentran numerosos hábitats de mamíferos como el león, el leopardo, el ñu azul, el kudu, el impala, la hiena, el hipopótamo y la jirafa. 

El país cuenta con 22 Parques Nacionales, cinco de los cuales son compartidos con sus países vecinos. Uno de ellos, el Parque Nacional de los Elefantes de Addo, fue creado en 1931 como santuario para once elefantes que vivían en la zona. En la actualidad alberga a más de 450 elefantes y un gran número de otros mamíferos.

El punto más austral del país, y por lo tanto extremo sur de África, es el cabo Agulhas.

Foto: Anton Raath