Innovación

Océanos sin plástico, iniciativas innovadoras para limpiar el agua del mar

Autor: © THE OCEAN CLEANUP

Los océanos actúan como los pulmones de nuestro planeta, puesto que proporcionan la mayor parte del oxígeno que respiramos. Además, el océano absorbe anualmente cerca del 25 por ciento del CO2 que se agrega a la atmósfera debido a la actividad humana, reduciendo así el impacto de este gas con efecto de invernadero en el clima. También son fuente de alimento y medicinas y parte fundamental de la biosfera.

Sin embargo, sólo el 1 por ciento de la superficie oceánica está protegida y cada año se vierten más de 8 millones de toneladas de plástico a los mares, el equivalente a verter un camión de basura lleno de plásticos cada minuto.

Se estima que la basura plástica oceánica supera ya los 5 billones de trozos de plástico, cuyo peso rondará los más de 150 millones de toneladas, según cifras de la fundación Ellen MacArthur y del Five Gyres Institute en Los Ángeles.

Si no hacemos nada por retirar esta basura y frenar nuestro ritmo de vertidos, la situación podría ser irreversible. De seguir así, en 2050 doblaremos la cifra y para entonces los océanos podrían tener más plásticos que peces y aproximadamente el 99 por ciento de las aves marinas habría ingerido plástico, según algunas estimaciones.

Salud pública

Esta situación descrita, implica también un reto en términos de seguridad alimentaria. Los productos del mar son la principal fuente de proteínas para al menos una de cada cuatro personas en el mundo. Las reservas pesqueras se resienten con esta degradación del ecosistema y los expertos advierten de que el 35 por ciento de los peces que pescamos tienen una media de una o dos piezas de plástico en sus estómagos.

La limpieza de plástico de los mares es un imperativo ineludible.

Sin duda, la solución global a este problema internacional es la prevención: concienciar sobre la importancia del reciclaje y la reducción de su consumo, así como la invención de bioplásticos no contaminantes.

Pero, además de la prevención, hay varias iniciativas innovadoras con la finalidad de eliminar de los mares la contaminación de los plásticos que ya padecen.

The Ocean Cleanup, la idea de un joven holandés

© THE OCEAN CLEANUP – La barrera artificial que atrapa los plásticos.

Con sólo 16 años, el holandés Boyan Slat concibió un invento para erradicar los plásticos de los océanos. Lo llamó The Ocean Cleanup, basándose en una pregunta, para él retórica: “¿Por qué desplazarse por los océanos para recolectar los desechos cuando los océanos se mueven hacia ti?”

Han transcurrido ya seis años. En este tiempo, Slat, que ahora tiene 22, fue incluido entre los Under 30 (mejores innovadores menores de 30 años) de la revista Forbes o los Global Thinkers de Foreign Policy y recibió el galardón que concede la agencia de la ONU para el Medio Ambiente.

En este tiempo ha formado un equipo de 50 adultos y ha recaudado 10 millones de euros para lanzar el prototipo de su invento en el Mar del Norte: una barrera de 100 metros que antecede al proyecto piloto previsto para 2017. Éste dará lugar al definitivo, mil veces más grande.

Pero, ¿en qué consiste su invento? Se trata de una suerte de costa artificial: una barrera pasiva donde se acumula el plástico arrastrado por las corrientes. En lugar de redes, usa pantallas sólidas y gracias a la orientación de éstas, que se amarran al lecho marino, los plásticos son arrastrados para acabar concentrándose en el centro de la matriz. Un punto central los recolecta y clasifica antes de enviarlos a tierra, para venderlos y así compensar costes.

The Ocean Cleanup aspira a erradicar la mitad de los plásticos de la gran isla de basura del Pacífico en 10 años.

Seawer, un rascacielos flotante

© Evolo – Prototipo Seawer

En este caso la idea llegó de la mano de un diseñador surcoreano, Sung Jin Cho, y se trata de una central hidroeléctrica flotante que podría limpiar los océanos mientras genera energía limpia.

El objetivo es que este rascacielos flotante no sólo se traslade por el océano limpiando el agua de basura plástica sino que a la vez genere energía limpia a partir del agua de mar.

Seawer ganó una mención de honor en los premios de arquitectura de la revista eVolo en 2014, pero, a diferencia de The Ocean Cleanup, Seawer es tan sólo otro de los numerosos conceptos ideados para limpiar los océanos que hasta el momento no ha conseguido financiación para llevarse a cabo.

The Inner Harbor Water Wheel, el caracol gigante que recoge la basura antes de que llegue al mar

Es cierto que para eliminar la basura que ya está en los océanos se debe investigar en diseños “in situ”, sin embargo ésta no es la única solución. Gran parte de la basura en los océanos viaja desde las ciudades al mar a través de los ríos, por eso, en Estados Unidos construyeron en 2014 una rueda gigante que limpia cada día la bahía de Baltimore justo en la desembocadura del río Jones Falls.

Este diseño es capaz de procesar hasta 25 toneladas de basura al día y ha demostrado ser una efectiva solución para mantener la basura fuera de los océanos. Lo innovador de esta propuesta es usar tecnología centenaria para enfrentar un problema actual muy complejo. La rueda funciona gracias a la propia corriente del río, la cual proporciona la energía suficiente para que la ruede gire. Los diseñadores también pensaron en una solución para los días en los que la corriente del río no es suficientemente fuerte, e instalaron un panel solar que permite el funcionamiento normal. La basura es recogida y depositada en contenedores que se vacían periódicamente.

 Bacterias que devoran plásticos

Científicos japoneses han descubierto una bacteria (Ideonella sakaiensis 201-F6) que come el plástico más común (PET o tereftalato de polietileno), justo el utilizado en las botellas de agua desechables y en otros productos como ropa, bandejas de comida o envases.

El hallazgo ha sido publicado en la revista Science y, según se detalla, podría ayudar a reducir los residuos. Antes de este descubrimiento se tenía constancia de que un raro tipo de hongo podía hacer lo propio.

Upcycling The Oceans, una iniciativa pionera made in Spain

Upcycling The Oceans es una iniciativa pionera a nivel mundial de la Fundación Ecoalf junto a Ecoembes que tiene como objetivo recuperar las basuras marinas para transformarlas en hilo de primera calidad que permita crear tejidos. Para ello, ambas organizaciones colaboran con barcos pesqueros de arrastre que recogen los residuos para transformarlos en hilo de primera calidad que permita crear tejidos.

Así, el proyecto beneficia por partida doble al cuidado del medio ambiente ya que, por un lado, se retiran los residuos favoreciendo el mantenimiento del entorno y, por otro, se evita la extracción de nueva materia prima para la fabricación de prendas y complementos.

Desde que comenzó esta andadura, en septiembre de 2015, se han recuperado 59 toneladas de residuos, con las que Ecoalf ha creado la primera colección de tejidos de este tipo, sin necesidad de recurrir a otros recursos naturales.

Los pescadores, convertidos en héroes, son la parte más importante de esta iniciativa. Pescadores de arrastre que trabajan y viven para el mar Mediterráneo y que dedican su jornada a la pesca pero también a colaborar con el proyecto Upcycling The Oceans de manera altruista.

Ya son 165 barcos los que se han unido al proyecto y que recogen con sus redes diariamente entre 4 y 5 kilos de basura marina que se depositan en contenedores habilitados en el puerto por la organización y que se recogen cada semana para, posteriormente, clasificar, reciclar y transformar en materia prima textil.

Fundación Aquae con la innovación

Como vemos en estos ejemplos, la innovación es, sin duda, la clave del desarrollo social, económico y medio ambiental. Por eso, desde Fundación Aquae apoyamos la innovación de diversas maneras.

Desde 2016, Fundación Aquae forma parte de la alianza “Red Impulsores del Cambio” y buscamos emprendedores sociales que estén dando solución a retos sociales y medioambientales.

Además, ya está abierta la convocatoria de los Premios Innova 2017. Si tienes un proyecto de innovación social o medioambiental, no dejes de presentarte. Fundación Aquae apoyará económicamente a las iniciativas más innovadoras.