Los últimos glaciares en el Pacífico se derretirán pronto

Los últimos glaciares tropicales que quedan en el mundo, situados en lo alto de las cadenas montañas entre el Himalaya y los Andes, desaparecerán en la próxima década -es posible que antes- tras derretirse, debido al calentamiento global producto del cambio climático, según revela un estudio.

Entre el Himalaya y los Andes se extienden unas cadenas montañas en cuyas cúspides se encuentran los últimos glaciares tropicales que quedan en el mundo y que, según un nuevo estudio, es posible que se derritan en la siguiente década, o incluso antes, debido al cambio climático.

Para el profesor Lonnie Thompson, uno de los autores del estudio, los glaciares en Papua, en Indonesia, podrían considerarse como los canarios en la mina de carbón, dado que “serán los primeros en desaparecer; los demás lo seguirán”.

Según la investigación, los glaciares que se encuentran en una montaña cerca de Puncak Jaya, en la mitad occidental de la isla de Nueva Guinea, se han estado derritiendo durante años, pero este derretimiento aumentó de manera rápida tras ‘El Niño’ entre los años 2015-2016, un fenómeno climático que hace que el agua del océano tropical y las temperaturas atmosféricas se calienten. Este es un fenómeno natura, pero sus efectos se han visto amplificados por el calentamiento global a causa del cambio climático.

El estudio sugiere que estos glaciares desaparecerán en los próximos diez años, probablemente cuando se produzca un nuevo ‘El Niño’ en condiciones de extrema fuerza. Según el profesor Thompson, es más que probable que otros glaciares tropicales, como los del Kilimanjaro en Tanzania y Quelccaya en Perú, sigan también la misma dinámica de derretimiento y desaparición.

Un proceso iniciado hace 150 años

Desde 2010, el equipo de Thompson ha monitoreado estos glaciares, cuando perforaron núcleos de hielo para examinar la composición y la temperatura de la atmósfera a su alrededor a lo largo de la historia. En su investigación descubrieron que el derretimiento pudo iniciarse hace 150 años, pero ha sufrido una importante aceleración durante la última década, encontrando signos de ello tanto en su parte inferior como en la superior.

Para ello, instalaron en el hielo una cadena de secciones de tubería de PVC conectadas por una cuerda, con el objetivo de calcular cuánto hielo se había perdido midiendo de manera periódica las secciones de la cuerda sin cubrir a medida que el hielo se derretía. Así, cuando se midió en noviembre de 2015, se descubrió unos cinco metros de cuerda, lo que significa que la superficie del glaciar se estaba derritiendo a un ritmo de un metro por año aproximadamente. El equipo regresó en mayo de 2016 y descubrieron unos 4,26 metros adicionales de cuerda, un rápido aumento de la fusión en solo seis meses.

Otros datos de la investigación, al medir el área de la superficie de los glaciares, es que redujeron alrededor de un 75% entre 2010 y 2018; es más, uno de ellos, en 2016, se había dividido en dos glaciares más pequeños, signo de ese derretimiento.

Aumento del nivel del mar

A nivel mundial, el deshielo de los glaciares es una de las principales causas del aumento del nivel del mar, que, junto con el calentamiento de las aguas oceánicas, puede provocar tormentas más frecuentes e intensas. Los glaciares que se encuentran en la cima de las montañas de todo el mundo contribuyen en un tercio del aumento anual actual del nivel del mar.

Este tipo de glaciares son más vulnerables al aumento de las temperaturas, porque el cambio climático ha aumentado la temperatura de la atmósfera, lo cual significa que el aire alrededor del glaciar es más cálido. Pero también ha cambiado la altitud en la que la lluvia se convierte en nieve. Eso significa que donde una vez cayó nieve sobre el glaciar, ayudando a reconstruir su hielo año tras año, ahora llueve. Y el agua absorbe más calor del sol que la nieve, por lo que, al aumentar el agua en la parte superior del glaciar, este se calienta aún más y se acelera la fusión del hielo restante.

Una vez que el agua fluye a través del glaciar hacia la roca madre, también comienza a lubricar el glaciar a lo largo de su fondo. Esto crea una piscina cálida bajo el glaciar, lo que puede hacer que se deslice de manera lenta por la montaña hacia elevaciones más bajas donde las temperaturas son más cálidas.

 


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