El río más largo de la Antártida: el río Onyx

Situado en el hemisferio sur, el Continente Antártico es el más frío, ventoso y seco de todo el planeta. En este continente, encontramos algunos accidentes geográficos fascinantes. El río Onyx, a pesar de su nombre, no es un río verdadero, dado que se trata de una corriente de agua de deshielo en el continente de la Antártida.

Situado en el hemisferio sur, el Continente Antártico es el más frío, ventoso y seco de todo el planeta. Además, es el que ostenta la altitud media más alta. Siendo el continente más inhóspito, en este lugar reside alguna de la biodiversidad más resiliente y fascinante de la Tierra. Además de ello, cuenta con algunos de los elementos geográficos únicos, como el Río Onyx.

¿Qué es el Río Onyx?

El río Onyx es una corriente de agua de deshielo en el Continente Antártico que, durante los pocos meses de verano antártico, fluye hacia el oeste a través del valle de Wright desde el glaciar Wright Lower y el lago Brownworth, que se encuentra a pie del glaciar, hasta el lago Vanda.

A pesar de tener solo 32 kilómetros de longitud, es el río más largo de la Antártida. Sin embargo, se debe en todo momento tener en cuenta que no se trata realmente de un río. De hecho, en el continente antártico, no existen ríos propiamente dichos.

Su singularidad geológica, junto con la de otras corrientes de agua de deshielo en la Antártida, convierte estas corrientes de agua de deshielo en ríos. La temperatura del aire más elevada registrada es de +15.0 grados centígrados. Es el registro de temperatura más alto de toda la Antártida. Esta medición se produjo el 5 de enero de 1974.

El río Onyx es el más grande y ecológicamente más importante de las nueve corrientes semipermanentes de agua de deshielo presentes en la Antártida. Todos aparecen solo durante los pocos meses cortos de la temporada de verano antártica. Aunque se considera un río, ningún pez vive en sus aguas. Sin embargo, es compatible con la vida microscópica, y las floraciones de algas en sus aguas a veces pueden ser muy extensas.

Un caudal de agua fluctuante

El flujo o caudal de las aguas del río Onyx presenta una gran fluctuación, tanto diaria como estacionalmente. De hecho, en algunos periodos del año el Onyx no llega a terminar en el lago Vanda. No obstante, las riadas o inundaciones que se producen debido al deshielo han causado erosión. De hecho, una de las inundaciones más peculiares fue la que tuvo lugar en el año 1984. En este año, el río Onyx sirvió de escenario para el descenso de rafting que realizaron algunos investigadores neozelandeses ante el aumento de la profundidad de este río antártico.

El lago Vanda

Cuando surge, el río Onyx fluye hacia el oeste a través del valle de Wright y se origina en el agua derretida del glaciar inferior de Wright. A lo largo de su curso presenta unas formas muy sinuosas, y también forma varios afluentes más pequeños. Curiosamente, este helado flujo de agua de deshielo no fluye hacia el océano. El río Onyx es un excelente ejemplo de lo que se conoce popularmente como drenaje endorreico, y su destino final es el lago Vanda.

El lago Vanda tiene una gran salinidad. De hecho, la concentración de sal de sus aguas es 10 veces más alta que la del mar Muerto. Nueva Zelanda instaló en la orilla de este lago una estación que permitía a sus visitantes sumergirse en las aguas hipersalinas cuando el borde de la capa de hielo daba lugar a un foso cuando se derretía en verano. Para tal efecto existía un club llamado Royal Lake Vanda Swim Club, cuyos miembros tenían que pasar una prueba que consistía en meterse desnudos en el lago.

La denominada Estación Vanda fue retirada en el año 1995, cuando la estación se empezó a inundar cada verano debido a la subida del nivel del. En la actualidad hay un centro de acogida de investigadores llamado Lake Vanda Hut que alberga de entre 2 y 8 científicos regularmente.