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Una antigua gota de mar reescribe la historia de la Tierra

Los restos de una gota microscópica de agua marítima han ayudado a reescribir la historia de la evolución de la Tierra cuando se usó para restablecer el tiempo en el que la tectónica de placas comenzó, estableciendo que la actividad geológica de la Tierra está activa desde hace 3.3 billones de años.

23/08/2019
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600 millones de años antes


La tectónica de placas es un proceso continuo vital y único de la Tierra que controla de manera directa o indirecta casi todas las funciones del planeta, entre las que se encuentran las condiciones atmosféricas, la construcción de montañas y la formación de continentes, los peligros naturales como volcanes y terremotos, la formación de depósitos minerales y el mantenimiento de nuestros océanos. Es el proceso por el que las grandes placas continentales del planeta se mueven continuamente, y las capas superiores de la Tierra (corteza) se reciclan en el manto y se reemplazan por nuevas capas a través de procesos como la actividad volcánica.

Antes se pensaba que la tectónica de placas comenzó hace unos 2.700 millones de años, pero ahora un equipo de científicos internacionales ha mostrado que el proceso, en realidad, comenzó 600 millones de años antes de eso. Para ello, utilizaron las sobras microscópicas de una gota de agua que fue transportada al manto profundo de la Tierra, a través de la tectónica de placas, para mostrar que este proceso comenzó 600 millones de años antes de eso.

"La tectónica de placas recicla constantemente la materia del planeta, y sin ella el planeta se vería como Marte", dice el profesor Allan Wilson de la Wits School of Geosciences, que formó parte del equipo de investigación. "Nuestra investigación que muestra que la tectónica de placas comenzó hace 3.300 millones de años ahora coincide con el período en que comenzó la vida en la Tierra. Nos dice de dónde vino el planeta y cómo evolucionó". Y es que la Tierra es el único planeta en nuestro sistema solar que está formado por placas tectónicas y sin él el planeta sería inhabitable.


Una gota de agua para reescribir la historia


Para desarrollar la investigación, el equipo analizó una pieza de roca derretida, llamada komatiita, llamada así por el tipo de ocurrencia en el río Komati cerca de Barberton en Mpumalanga, que son las sobras del magma más caliente jamás producido en el primer cuarto de la existencia de la Tierra. Mientras que la mayoría de las komatiitas estaban oscurecidas por la posterior alteración y exposición a la atmósfera, pequeñas gotas de la roca fundida se conservaron en un mineral llamado olivino. Esto permitió que el equipo pudiese estudiar una pieza de lava antigua que se encontraba conservada de manera perfecta.

"Examinamos un trozo de masa fundida de 0.01 mm de diámetro, y analizamos sus indicadores químicos como el contenido de H2O, el cloro y la relación de deuterio y hidrógeno, y descubrimos que el proceso de reciclaje de la Tierra comenzó unos 600 millones de años antes de lo que se pensaba originalmente", dice Wilson. "Descubrimos que el agua de mar se transportaba profundamente en el manto y luego resurgió a través de plumas volcánicas desde el límite del núcleo-manto".

 

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