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Karen Uhlenbeck, la primera mujer en ganar el ‘Nobel’ de matemáticas

La Academia de Ciencias y Letras de Noruega ha decidido conceder a Karen Uhlenbeck el Premio Abel 2019, dotado con unos 620.000 euros y considerado el Nobel de las matemáticas.

20/03/2019
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Creado en el año 2002, el Premio Abel nació para celebrar el bicentenario del nacimiento del matemático noruego Niels Henrik Abel. Desde entonces, ninguna mujer lo había logrado. Este año, la estadounidense Karen Unlenbeck, de 76 años, ha roto con una trayectoria de 19 hombres que lo habían ganado hasta la fecha. De hecho, la matemática, había denunciado a finales de la década de 1988, antes de que naciese este premio, que en su disciplina existía una clara discriminación explícita.

Uhlenbeck recibirá el premio el próximo 21 de mayo de manos del rey de Noruega, Harald V, gracias, según el fallo difundido por la Academia de Ciencias y Letras de Noruega, por sus logros pioneros sobre ecuaciones diferenciales parciales geométricas, la teoría del gauge y los sistemas integrales. También por el gran impacto de su trabajo en materia de análisis, geometría y física matemática. El presidente del comité, Hans Munthe-Kaas, explicó que “sus teorías han evolucionado el modo en el que entendemos las superficies mínimas, como la formada por las burbujas de jabón y los problemas de minimización generales en dimensiones más altas”.

Uhlenbeck, nacida en Cleveland y profesora emérita de la Universidad de Texas, en Austin, ha desarrollado unas técnicas y métodos de análisis que están considerados como parte fundamental para el trabajo de todo geómetra y analista.

Se graduó en la Universidad de Michigan y se doctoró en la de Brandeis, pero sería en la Universidad de Chicago durante la década de los ochenta en la que se convertiría en un referente internacional. En 1983 recibió la prestigiosa beca MacArthur y en 1986 fue elegida para la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos. En 2007 recibiría el Premio Steele por una contribución seminal a la investigación de la American Mathematical Society.

El jurado del Premio Abel ha destacado también que Uhlenbeck es “un modelo a emular y una firme defensora de la igualdad de género en el mundo de las Ciencias y las Matemáticas". Además de sus numerosas declaraciones sobre la desigualdad de género dentro de la ciencia, Uhlenbeck fue cofundadora de los programas de Princeton University y UT Austin, incluidos el Saturday Morning Math Group, el Distinguished Women in Mathematics Lecture Series, el Park City Mathematics Institute y el programa Women and Mathematics en el Institute for Advanced Study, diseñado para inspirar y apoyar a los jóvenes en Matemáticas.

Sobre la cuestión de género, escribió en su libro Viajes de mujeres en ciencia e ingeniería: no hay constantes universales: “Soy consciente de que soy un modelo para las mujeres jóvenes en el campo de las matemáticas. Y, en parte, por eso estoy aquí. Sin embargo, es difícil ser un modelo, porque lo que realmente tienes que hacer es mostrar a los estudiantes que una persona imperfecta puede triunfar. Todo el mundo sabe que si una persona es inteligente, divertida, guapa o bien vestida tendrá éxito. Pero también es posible triunfar con todas tus imperfecciones. Yo necesité mucho tiempo para darme cuenta de esto”.

Thomas Chen, presidente del Departamento de Matemáticas de la Universidad de Texas, se ha referido a ella en estos términos: "transformó el tejido del departamento con su amplia visión de las Matemáticas y más allá. Su insaciable curiosidad alimenta tanto su profunda visión matemática como su sabiduría en la esfera humana, lo cual es evidente en su legendaria generosidad y atención a la mentoría de jóvenes matemáticos".

 

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